Ronald Coase, el coste social

Artículo realizado por Salvador Molina, presidente del Foro ECOFIN.

Ronald Coase, premio Nobel en 1991 por sus trabajos en torno a los derechos de propiedad, los costes de transacción y la estructura institucional, es considerado el fundador de la denominada como nueva economía institucional-NEI. El principio básico en torno al cual giran diversas teorías encuadradas en la NEI es que en cualquier actividad económica se definen vínculos entre los agentes, relaciones que serán plasmadas en algún tipo de contrato, a veces explícito y otras implícito.

Dependiendo del nivel de complejidad que cada contrato exija para que la relación entre los agentes se produzca satisfactoriamente, se elegirá entre una u otra estructura para concluir la operación. Siempre se seleccionará en función de un criterio de eficiencia.

El artículo publicado por Coase en 1960 ‘The problem of Social Cost’ (‘El problema del coste social’) es el más citado en la literatura económica de todos los tiempos. No todo el mundo sabe que sus ideas centrales se encontraban ya expresadas en el artículo ‘The Nature of the Firm’ (‘La naturaleza de la empresa’), de 1937, en el que Coase explicaba que cualquier modalidad de asignación de precios tiene un coste y que –según él- es factible realizar un análisis económico de las reglas, las formas de organización y los métodos de pago. Afirmaba, más en concreto, que las compañías más grandes subsisten porque realizan sus actividades a un menor coste que si las subcontrataran.

En la década de los años cincuenta divulgó su posición acerca de la conveniencia de establecer con precisión los derechos de propiedad, para lograr las ofertas más ajustadas y sensatas en las adjudicaciones públicas.

Coase es también el padre de una reforma del reparto de licencias del espectro electromagnético para la radio, referenciado en su artículo ‘The Federal Communications Commission’ (1959), que denostaba el mecanismo de concesión existente, proponiendo que los derechos de propiedad eran el método adecuado para asignar el espectro.

También destacó Coase por sus contribuciones –que pasarían a ser calificadas por la Conjetura de Coase- sobre los gestores en régimen de monopolio de productos perecederos. Afirma que no tienen mayor poder de mercado porque son incapaces de general credibilidad respecto a sus compromisos de no disminuir los precios en el futuro.

Ronald Harry Coase nació en Londres en 1910. Se formó inicialmente en la Kilburn Grammar School hasta que se embarcó en la licenciatura en Comercio en la London School of Economics. En la institución británica se especializó en economía industrial y, tras viajar a Estados Unidos, se licenció. A su regreso al Reino Unido, fue contratado en 1932 como docente en la Escuela de Economía y Comercio de Dundee.

En 1934 se trasladó a Liverpool, donde ganó una plaza como profesor, y un año más tarde fue contratado por la London School of Economics, en la que obtuvo el grado de doctor al año siguiente.

Sus libros más difundidos son ‘British Broadcasting: A Study in Monopoly’ (1950); ‘The Firm, the Market, and the Law ‘(1988) traducido como ‘La empresa, el mercado y la ley¡; ¡Essays on the Institutional Structure of Production’ (1990); y ‘Essays on Economics and Economists’ (1994).

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